Солтон-Си может производить самый экологически чистый литий в мире

Солтон-Си может производить самый экологически чистый литий в мире

Примерно в 40 милях к северу от калифорнийско-мексиканской границы находится сокращающееся, не имеющее выхода к морю озеро, известное как Солтон-Си. Хотя озеро когда-то было эпицентром процветающего курортного сообщества, загрязнение воды и десятилетия засухи способствовали разрушению его когда-то яркой экосистемы и породили города-призраки.

Но в условиях этой экологической катастрофы Калифорнийская энергетическая комиссия оценивает, что здесь достаточно лития, чтобы удовлетворить весь прогнозируемый будущий спрос Соединенных Штатов и 40% мирового спроса. Это большая новость для быстро развивающейся индустрии электромобилей, поскольку литий является общим знаменателем для всех типов аккумуляторов для электромобилей.

Традиционно добыча лития осуществляется либо открытым способом, либо в прудах-испарителях, которые работают путем выкачивания литийсодержащего рассола на поверхность и ожидания высыхания воды. Оба этих метода занимают огромные площади, часто требуют больших объемов воды и могут привести к большому загрязнению и отходам.

Но в Солтон-Си три компании разрабатывают химические процессы для более чистого извлечения лития, используя богатые геотермальные ресурсы Солтон-Си. Рядом с озером уже есть 11 действующих геотермальных электростанций, 10 из которых принадлежат подразделению Berkshire Hathaway по возобновляемым источникам энергии, BHE Renewables.

«Мы уже выкачиваем на поверхность 50 000 галлонов рассола в минуту со всех наших 10 геотермальных объектов, — сказала Алисия Кнапп, президент и главный исполнительный директор BHE Renewables, — и мы используем пар из этого рассола для выработки чистой энергии. Так что мы действительно на полпути к тому, что литий прямо здесь, в наших руках».

Berkshire Hathaway Renewables управляет 10 геотермальными электростанциями в районе известных геотермальных ресурсов Солтон-Си.

Возобновляемые источники энергии

Две другие компании, EnergySource и Controlled Thermal Resources, или CTR, также разрабатывают совместные геотермальные литиевые объекты в Солтон-Си, а General Motors уже обязалась получать литий от CTR.

Эта новая отрасль может стать крупным экономическим благом для региона, где большинство мексиканско-американского сообщества сталкивается с высоким уровнем безработицы и бедности и страдает от последствий для здоровья из-за токсичной пыли, которую сдувает со дна высыхающего озера Солтон-Си.

«Мы очень взволнованы в отношении Литиевой долины», — сказала Мария Нава-Фроэлих, временно исполняющая обязанности мэра Калипатрия, Калифорния, города с населением около 6000 человек, где расположены геотермальные электростанции. «Мы видим, что это изменит правила игры для округа Империал».

Нава-Фрёлих надеется, что отрасль принесет столь необходимые рабочие места и развитие в регион, помогая оживить сообщества, которые стали свидетелями исхода молодых людей, ищущих возможности в других местах. И экологи надеются, что приток внимания и денег ускорит усилия Калифорнии по восстановлению окружающей среды в Солтон-Си и вокруг него.

Если когда-либо и было время делать ставку на отечественные горнодобывающие проекты, то сейчас. В конце марта президент Джо Байден применил Закон об оборонном производстве, чтобы увеличить производство минералов для аккумуляторов электромобилей, таких как литий, никель, кобальт, графит и марганец.

Но извлечение лития из геотермальных рассолов никогда ранее не производилось в больших масштабах, поэтому еще неизвестно, действительно ли это принесет пользу электротранспортной промышленности, местному сообществу и/или окружающей среде.

Литиевая долина

Это не первый случай, когда интерес к добыче лития в Солтон-Си вызывает интерес. Разрекламированный стартап Simbol Materials разработал демонстрационный завод, но компания прекратила свою деятельность в 2015 году после неудачной попытки приобретения Tesla и так и не построила промышленный объект.

С тех пор спрос на литий резко вырос, и после резкого падения в 2018 году цены снова растут, стимулируя проекты, которые раньше могли быть нерентабельными. Если нынешнее трио компаний сможет доказать, что их технология работает, они смогут заработать много денег на сотнях тысяч тонн лития в этом районе.

«Полностью разработанное месторождение Солтон-Си могло бы обслуживать более 600 000 тонн в год, когда мировая добыча составляет менее 400 тонн. [thousand] сейчас», — сказал Род Колвелл, генеральный директор CTR.

В отличие от Berkshire Hathaway и EnergySource, у CTR нет геотермальных электростанций в регионе, поэтому она строит совместный объект по переработке геотермальной энергии и лития одновременно. В настоящее время компания строит демонстрационный завод и планирует открыть свой первый полномасштабный завод к началу 2024 года, поставив GM 20 000 тонн лития.

По оценкам Колвелла, первый завод CTR будет стоить чуть менее 1 миллиарда долларов, что является более высокой ценой за тонну лития, чем многие традиционные проекты по извлечению лития. Но все три компании ожидают, что эта цена упадет по мере дальнейшего развития технологии.

Controlled Thermal Resources строит комбинированную геотермальную электростанцию ​​и предприятие по добыче лития, которое обеспечит GM 20 000 тонн лития.

Эндрю Эверс | CNBC

CTR использует ионообменную технологию, разработанную в сотрудничестве с компанией Lilac Solutions из Сан-Франциско, для извлечения лития. В этом методе геотермальный рассол протекает через резервуары, заполненные керамическими шариками, которые поглощают литий из рассола. Когда гранулы насыщаются, литий вымывается соляной кислотой, а хлорид лития остается. Это промежуточный продукт, который CTR планирует очищать на месте, получая карбонат лития или гидроксид лития, порошок, который готов к переработке и преобразованию в химические вещества-прекурсоры, а затем к производству аккумуляторных элементов.

Berkshire Hathaway также использует ионообменную технологию, хотя компания не раскрыла столько подробностей, как CTR, о том, как она будет работать.

Компания EnergySource разработала технологию, известную как интегрированная адсорбционная десорбция лития, или ILiAD, и сразу приступает к строительству полномасштабной установки, которая, как ожидается, будет введена в эксплуатацию к 2024 году.

«Что мы видим с точки зрения производственных затрат, так это то, что геотермальный рассол должен находиться примерно в первом квартиле с точки зрения конкурентоспособности на рынке», — сказал Дерек Бенсон, генеральный директор EnergySource.

Примечательно, что все три компании планируют очищать литий на месте, что обычно происходит за границей. Но компании не в состоянии справиться с дополнительными этапами, такими как химическая обработка и производство аккумуляторных элементов, которые по-прежнему в основном осуществляются в Азии.

«Мы надеемся, что остальная часть цепочки поставок в ближайшие годы также будет развиваться в США, — сказал Кнапп, — так что мы сможем перейти от лития и других полезных ископаемых в земле к батареям, которые мы используем для управлять нашей инфраструктурой».

Производитель аккумуляторов для электромобилей Italvolt недавно объявил о планах по созданию новой компании Statevolt с намерением построить в Имперской долине гигафабрику стоимостью 4 миллиарда долларов, которая будет производить достаточное количество литий-ионных аккумуляторов для 650 000 электромобилей в год. Statevolt подписал письмо о намерениях получать литий и геотермальную энергию от CTR, но не ответил на запрос CNBC о том, будет ли он проводить химическую переработку на месте.

Участие сообщества

Новая отрасль может оказать серьезное влияние на сообщество Imperial Valley, где многие жители с низким доходом работают в сельском хозяйстве, а уровень безработицы составляет 12%, что более чем в три раза превышает средний показатель по стране.

Калифорния сформировала Комиссию по долине лития, чтобы заинтересованные стороны из правительства, промышленности и сообщества могли собраться вместе и проанализировать потенциальные возможности, которые может принести извлечение лития.

«Очень важно, чтобы сообщество было вовлечено и вовлечено, потому что, если сообщества не будет, видение будет для них растянуто», — сказал Луис Ольмедо, член комиссии, представляющий обездоленных и бедных. — сообщества с доходом в районе геотермальных ресурсов Солтон-Си. «Мы знаем, что это основные целевые области, которыми будут пользоваться сообщества. Мы это знаем».

И у Berkshire Hathaway, и у CTR также есть представители в Комиссии Lithium Valley. Компании подчеркивают положительное влияние, которое, по их мнению, принесет растущая отрасль, от создания рабочих мест до поступлений от налога на имущество, которые могут принести пользу местным школам и финансировать дополнительные государственные услуги.

«Мы нужны этому сообществу, — сказал Кнапп. «И это фантастическое место для нас, чтобы инвестировать и приносить пользу не только себе как компании, но и всем нам, поскольку литий так важен, и [benefit] эти люди прямо здесь, в этом сообществе, предоставляя рабочие места, образование, возможности, все экономическое развитие, которое приходит с такими большими инвестициями».

Кнапп говорит, что они работают с рядом учебных заведений в этом районе, от средних школ до колледжей и четырехгодичных учебных заведений, чтобы убедиться, что студенты, заинтересованные в получении работы в геотермальной и литиевой промышленности, прошли надлежащую подготовку.

«Знаете, у нас около 90% сделок, верно? Так что мы не ищем здесь кучу докторов наук», — сказал Колвелл.

Олмедо и Нава-Фрёлих говорят, что их воодушевляют происходящие разговоры, но раньше они были разочарованы громкими разговорами.

«Мы немного осторожны, потому что не хотим возлагать большие надежды», — сказал Нава-Фрёлих. «Все эти разговоры, это действительно происходит или они просто говорят об этом, и они могут выйти и уйти куда-то еще? Это слишком хорошо, чтобы быть правдой».

Экологи также видят в этом момент, чтобы активизировать восстановление среды обитания в Солтон-Си. В то время как Калифорния работала над этой проблемой в течение многих лет, защитники подталкивают штат к ускорению проектов, которые включают создание прудов с более низкой соленостью на дне высохшего озера, где могут процветать виды рыб и птиц. А с профицитом государственного бюджета дело, наконец, сдвинулось с мертвой точки.

«Им нужно долгосрочное видение и конвейер для продвижения дополнительных проектов. Так что нужно сделать намного больше, но мы начинаем видеть, что некоторые вещи происходят», — сказал Майкл Коэн, старший научный сотрудник Pacific. Институт, научно-исследовательский институт, специализирующийся на охране водных ресурсов. «Таким образом, мы видим больший прогресс, чем когда-либо, на самом деле».

Поскольку проекты по добыче полезных ископаемых сталкиваются с озабоченностью и негативной реакцией сообщества в других частях страны, кажется, что добыча лития в Солтон-Си может быть проектом по редким минералам, который объединяет большинство заинтересованных сторон. То есть, если он работает.

Посмотрите видео, чтобы узнать больше о добыче лития в Солтон-Си и посмотреть на заводы, эксплуатируемые и строящиеся компаниями BHE Renewables, EnergySource и Controlled Thermal Resources.

Ваш адрес email не будет опубликован.